Haupt Bücher Tocquevilles „Democracy in America“, das 2020 neu gelesen wird, fühlt sich prophetisch an – und in gewisser Weise hoffnungsvoll

Tocquevilles „Democracy in America“, das 2020 neu gelesen wird, fühlt sich prophetisch an – und in gewisser Weise hoffnungsvoll

Von Michael Dirda Kritiker 14. Oktober 2020 Von Michael Dirda Kritiker 14. Oktober 2020

In den Jahren 1835 und 1840 veröffentlichte Alexis de Tocqueville die beiden Bände eines Meisterwerks der politischen Analyse. Geschrieben nach dem neunmonatigen Besuch des französischen Anwalts in den Vereinigten Staaten, wurde Tocquevilles Abhandlung, ins Englische als Demokratie in Amerika übersetzt, von Kritikern und Lesern gleichermaßen herzlich begrüßt, bevor sie allmählich wie so viele gute Bücher in Vergessenheit geriet.

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Es wurde jedoch nicht ganz vergessen. Der Historiker Henry Adams beispielsweise bekundete tiefe Bewunderung für seine Erkenntnisse, und in den 1930er Jahren begann die Wiederentdeckung des Buches. Nach dem Zweiten Weltkrieg führte eine frisch übersetzte Ausgabe zu immer größerer Aufmerksamkeit, auch weil Tocquevilles Beobachtungen überparteilichen Anklang fanden. Wie die Bibel könnten seine Seiten ein passendes Zitat liefern, um fast jedes politische oder rechtliche Argument zu unterstützen. Heute Demokratie in Amerika wird sowohl von Liberalen als auch von Konservativen als das beste Buch anerkannt, das jemals über unser Regierungssystem und unseren nationalen Charakter geschrieben wurde.

Zufälligerweise hatte bis zu diesem Monat mindestens ein angeblich heißer Literaturkritiker – der beschämt den Kopf hängt – diesen Klassiker noch nie gelesen. Aber als sich die Präsidentschafts- und Parlamentswahlen in diesem Herbst zu erwärmen begannen, während weiterhin spaltende Gesundheits-, Bürger- und Justizkrisen wüteten, konnte man sich kaum einen relevanteren Zeitpunkt vorstellen, um zu sehen, was dieser französische Besucher über das amerikanische politische Experiment zu sagen hatte.

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In der beeindruckenden Übersetzung von Arthur Goldhammer für die Library of America erklärt Tocqueville, dass sein Buch lediglich darauf abzielt, den Leser mit den Gesetzen der Vereinigten Staaten vertraut zu machen. Auf seinen vielen Seiten erklärt er gebührend die Vorteile eines politischen Systems, das sowohl durch Checks and Balances reguliert als auch zwischen bundesstaatlichen und bundesstaatlichen Regierungen aufgeteilt ist, widmet sein brillantestes Kapitel den soziologischen Auswirkungen der drei Rassen der Republik - der ausgebeuteten und missbrauchten amerikanischen Ureinwohner, den versklavten Schwarzen und den hauptsächlich christlichen Anglo-Europäern - und betont immer wieder die eigentümliche Verflechtung unseres Landes aus religiösem Eifer und jongoistischem Patriotismus. Nachdem er feststellte, dass die Erbschaftsgesetze einen wesentlichen Schlüssel zum Verständnis der menschlichen Angelegenheiten darstellen, kritisiert er die übermäßige Liebe des Amerikaners zum Geld. Obwohl er unsere bahnbrechende Ruhelosigkeit und unseren Tatendrang sowie unsere Bereitschaft, Nachbarn in Not zu helfen, lobt, macht er sich dennoch Sorgen, dass die Demokratie zu schnell intellektuelle und soziale Konformität fördert, was zu einer Kultur selbstgefälliger Mittelmäßigkeit führt.

In turbulenten Zeiten gab mir das Aussortieren meiner Büchersammlung die Illusion der Kontrolle. Dann begannen sich die Dilemmata zu multiplizieren.

Durchweg verwendet Tocqueville eine auffallende Bandbreite an Stilen. Er kann lyrisch romantisch sein: Der Indianer wusste, wie man ohne Bedürfnisse lebt, ohne Klagen leidet und mit einem Lied auf den Lippen stirbt. Er kann aber auch das rhetorische Äquivalent eines Schlages in die Magengrube liefern: Könnte man angesichts dessen, was in der Welt vor sich geht, nicht sagen, der Europäer sei für Menschen anderer Rassen das, was der Mensch selbst für Tiere sei? Er lässt sie seinen Bedürfnissen dienen, und wenn er sie nicht seinem Willen beugen kann, zerstört er sie. Mehr als einmal offenbart der gebildete Aristokrat ein Händchen für die epigrammatische Niedergeschlagenheit: Er beschreibt die amerikanische Bildung und schreibt, ich glaube, es gibt kein anderes Land der Welt, in dem . . . die Unwissenden sind so wenige und die Gelehrten noch weniger.

Tocquevilles Analysen können mitunter recht technisch werden – er war immerhin Jurist – und er stellt oft erschöpfende Vergleichskontraste zwischen den Vereinigten Staaten und Frankreich oder zwischen einem strengen, fleißigen Neuengland und einem trägen Süden auf, der an Kraft verloren hat auf Sklaverei angewiesen. In seiner politischen Klugheit mildert er die Ideale des Philosophen mit der schnörkellosen Intelligenz eines Don Corleone: Die Unabhängigkeit der Presse ist der wichtigste, ja der wichtigste Bestandteil der Freiheit. Die Demokratie weist eine ewige Schwierigkeit auf, die Leidenschaften zu besiegen und die Bedürfnisse des Augenblicks für die Zukunft zum Schweigen zu bringen. Despotismus korrumpiert die Person, die sich ihr unterwirft, weit mehr als die Person, die sie aufzwingt. . . . Höflinge sind immer gemein.

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Während Tocqueville in einigen Dingen falsch lag – die Bundesregierung wurde im Laufe der Zeit nicht schwächer – zeigt er regelmäßig eine Nostradamus-ähnliche Voraussicht über bestimmte Aspekte des Jahres 2020. In fast allen Staaten, die die Sklaverei abgeschafft haben, wurde den Negern das Stimmrecht eingeräumt , aber wenn er zur Wahl geht, riskiert er sein Leben. Er kann sich beschweren, dass er unterdrückt wird, aber alle seine Richter werden weiß sein. Auf der Suche nach einem Beispiel, um die Macht des Kongresses zu veranschaulichen, schreckt er den schläfrigen Leser auf: Angenommen, der Präsident der Vereinigten Staaten hat ein Verbrechen des Hochverrats begangen. An anderer Stelle skizziert er, was passiert, wenn ein amtierender Präsident zur Wiederwahl ansteht:

Als die Wahl näher rückt, denkt der Vorstandsvorsitzende an nichts anderes als an die bevorstehende Schlacht. . . . Der Präsident seinerseits ist von der Notwendigkeit überwältigt, seinen Rekord zu verteidigen. Er regiert nicht mehr im Interesse des Staates, sondern im Interesse seiner Wiederwahl. Er wirft sich vor der Mehrheit nieder, und oft, anstatt ihren Leidenschaften zu widerstehen, wie es seine Pflicht erfordert, buhlt er um Gunst, indem er ihren Launen gerecht wird. Je näher die Wahl rückt, desto intensiver werden die Intrigen, die Aufregung nimmt zu und breitet sich aus.

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Seltsamerweise wecken solche Passagen der Realpolitik ein wenig Optimismus in Bezug auf die Zukunft unseres Landes. Tocqueville betrachtete Andrew Jackson als einen ignoranten Kerl, der für das höchste Amt der Nation völlig ungeeignet war – und wir haben trotzdem seine Präsidentschaft und andere weitaus Schlimmere überlebt. Wir können es wieder tun.

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Niemand schreibt jemals über Demokratie in Amerika, ohne die unheimliche Prophezeiung am Ende des ersten Bandes zu zitieren, und ich habe nicht vor, diese Tradition zu brechen. Es gibt heute zwei große Völker auf der Erde. . . die Russen und die Anglo-Amerikaner. . . . Das wichtigste Aktionsmittel des Amerikaners ist die Freiheit; die Knechtschaft des Russen. Ihre Ausgangspunkte sind unterschiedlich, ihre Wege vielfältig. Doch jeder scheint eines Tages durch einen geheimen Plan der Vorsehung dazu berufen zu sein, die Geschicke des halben Globus zu beeinflussen.

Michael Dirda rezensiert jeden Donnerstag Bücher in Style.

Demokratie in Amerika

Von Alexis de Tocqueville. Übersetzt von Arthur Goldhammer

Bibliothek von Amerika. 928 Seiten 37,50 $